'Het is de fascinatie van hoe het leven je soms confronteert met iets duisters'

Lelystad / Dronten - 'Als ik schrijf, dan leef ik zo’n boek. Ik ga ermee naar bed en sta er mee op'. Thomas Olde Heuvelt (36) mag zichzelf 'internationaal bestsellerauteur' noemen en de filmrechten van twee van zijn boeken zijn ook al verkocht.

Een ongekend succes voor de schrijver uit Nijmegen. Maar wie denkt dat het hem is komen aanwaaien, heeft het mis. Het is het resultaat van vele jaren keihard werken. Op 14 september geeft de schrijver een lezing in Lelystad, tijdens de culturele opening van het seizoen ‘LelyStart’. Zaterdagmiddag staat hij op Lowlands.

Spannend

Het relaas van zijn voorlaatste boek, ‘Hex’ (2013) leest zelf al als een thriller. Het boek werd in Nederland uitgebracht in relatieve stilte. De Engelse vertaling kreeg echter aandacht van Stephen King, die er over twitterde: ‘Totally, brilliantly original’. En sindsdien gaat het hard, heel hard.

Dat het juist Stephen King is die het boek opmerkte, is bijzonder. ‘Ik heb van kinds af aan een fascinatie voor spannende verhalen. Ik las al vrij vroeg Roald Dahl. Mijn oom vertelde me ook altijd spannende verhalen. In serievorm las hij me ‘Dracula’ van Bram Stoker voor. Maar toen ik elf jaar oud was en in een boekhandel een etalage vol Stephen King-boeken zag, dacht ik ‘Ja, dat wil ik ook!’.’

[De tekst gaat hierna verder]

Controle

Waar komt de liefde voor spannende, donkere verhalen vandaan? ‘Misschien is het de fascinatie van hoe het leven je soms confronteert met iets duisters. Mijn vader is overleden toen ik drie jaar oud was. Ik heb een paar herinneringen aan hem, en begreep al wel wat ‘de dood’ was. Tegelijkertijd was dat ook iets donkers, iets dat in ons huis aanwezig was.’

Thomas haalt een andere herinnering op. ‘Ik weet nog dat ik een keer met kinderpostzegels rondging en ergens aanbelde. De deur werd opengedaan door een vrouw in een nachtjapon die onder het bloed zat. Ik denk dat ze iemand anders verwachtte. Ik ben onmiddellijk weggerend. Later maak je er in je hoofd allerlei verhalen van. In het echte leven heb je er geen controle over, over dat soort gebeurtenissen. Als schrijver heb je dat wel.’

Inspanningen

Het was ‘Hex’ dat voor de internationale doorbraak zorgde en door de meester van de horror zelf werd opgemerkt. En dat lijkt dan een toevalstreffer, maar dat is het niet. ‘In 2002 is mijn eerste boek uitgekomen. Ik was toen 19. Ik ben al mijn hele leven bezig met schrijven. Dat betekende ook andere inspanningen: een netwerk opbouwen in binnen- en buitenland, literaire agenten zoeken in het buitenland, allemaal in de hoop dat dat iets veroorzaakt. Dat buitenlandse succes is dus ook de vrucht van jarenlange inspanningen.’

‘Hex’ is uiteindelijk vertaald in onder andere het Engels, Spaans en Chinees, en in 15 landen een regelrechte bestseller. Het boek wordt verfilmd. ‘Scenarioschrijver Gary Dauberman, onder andere bekend van de recente verfilmingen van ‘It’ van Stephen King, is bezig er een televisieserie van te maken. Het succes heeft er ook voor gezorgd dat de filmrechten van mijn dit jaar verschenen boek, ‘Echo’, al op voorhand verkocht zijn.’

Bezieling

Het scenario voor de film is klaar, er wordt nu gekeken welke maatschappij ‘m wil verfilmen. ‘Ja, dat is best wel spannend. Ik was en blijf er in ieder geval bij betrokken, in een ‘consultancyrole’. Tot nu toe blijft men trouw aan het boek, maar ik weet ook dat er dingen kunnen veranderen. Dat is niet erg. Of ik een wensenlijstje heb met welke acteurs in de serie moeten spelen? Nee, wat mij betreft het liefst onbekende acteurs. Zo lang je maar de bezieling ziet die ik ook in het boek heb gestopt.’

[De tekst gaat verder na de afbeelding]

Afleiding

Het wereldwijde succes van ‘Hex’ zorgde er voor dat opvolger ‘Echo’ enige tijd op zich liet wachten. ‘Ik heb over de hele wereld promotiereizen gedaan, lezingen gegeven, interviews gedaan. Van Brazilië tot Taiwan, van Oekraïne tot de Verenigde Staten. Dat is erg leuk, maar het zorgde er ook voor dat ik leeg was daarna. Er was teveel afleiding. Bij terugkomst in Nederland was ik dan ook even bevroren. Noem het maar een writer’s block. Maar dat is ook weer een excuus om je onder te dompelen in het schrijven. Dat is ten slotte wat ik graag doe.’

In de schrijfperiodes sluit Thomas zich helemaal af voor de buitenwereld. ‘Geen interviews, geen lezingen, geen optredens. Als ik schrijf, dan leef ik zo’n boek. Ik sta ermee op en ga ermee naar bed. 24 Uur per dag, zeven dagen per week. Eind december was ik daarom wel erg moe. Ik had van augustus tot en met die tijd bijna geen dag vrij gehad. Ik voelde me wel ontspannen, hoor, want je schrijft in je eigen tijd, lekker thuis. Maar het is ook een inbreuk op je leven. Je sport minder, je eet minder gezond, de deadlinestress is behoorlijk. Je moet er op letten goed voor jezelf te blijven zorgen.’

Ambitie

Met het internationale succes kwam ook het nationale succes. En erkenning: dit jaar mocht Thomas het boekenweekgeschenk voor ‘de Spannende Boeken weken’ schrijven: ‘Dolores Dolly Poppedijn’.

Is het moeilijk bescheiden te blijven onder al dat succes? ‘Nee hoor, ik verander er niet door, ik ben vrij nuchter van aard. Bovendien heb ik ambitie. Ik wil me blijven ontwikkelen en leer nog elke dag nieuwe dingen.’

Bedevaartsoord

Rest de vraag of Beek-Ubbergen, waar ‘Hex’ zich afspeelt, inmiddels een bedevaartsoord is voor fans van het boek? ‘Ha! Er zijn inmiddels wel wandelingen langs locaties uit het boek, maar het is nog niet zo dat er busladingen toeristen langskomen. Dat moet ook niet, want het is een vriendelijk, pittoresk dorpje. Maar het is wel superleuk dat het verhaal zo leeft.’

Samenvattingen boeken

‘Hex’ (2013) vertelt het verhaal van een dorpje in Gelderland, waar een lokale heks rondwaart. Het dorpje kan daar prima mee omgaan, maar dat verandert als een groep jongeren besluit ‘viral’ te gaan met de heks en het dorp de controle over haar verliest. In de Amerikaanse versie van het verhaal is Beek-Ubbergen vervangen door de Hudsonvallei in New York.

‘Echo’ (2019) vertelt het verhaal van twee vrienden, die een afgelegen berg in de Zwitserse Alpen beklimmen. Bij een ongeluk laat één van hen daarbij het leven, de ander raakt in een coma. Als hij daaruit ontwaakt, blijkt dat hij niet alleen het trauma van het ongeluk moet verwerken en moet revalideren, maar dat er ook iets duisters in hem is gewekt.

‘Dolores Dolly Poppedijn’ (2019) is het verhaal van een vrouw die haar baby verliest, en daarna het perfecte kind probeert te herscheppen door middel van een pop.